Handlinger tilknyttet webside

Titan

Selvom Titan er en måne, er den større end planeten Merkur. Og som den eneste måne i solsystemet har den en atmosfære, der endda er tættere end Jordens og indeholder nogle af byggestenene til liv.

TitanEn af de byggesten til liv, Titans atmosfæren indeholder, er metan og på Jorden stammer metan fra levende organismer. Da forskere fandt metan i Titans atmosfære, mente mange derfor, at den kunne stamme fra primitive livsformer.

Dette foto af Titan er taget af sonden Cassini i 2004.
Cassini sendte en lille sonde ved navn Huygens
ned gennem Titans atmosfære.

 

Titans atmosfære skjuler overfladen

I 1980'erne forsøgte forskerne at lede efter liv på Titan ved hjælp af rumsonden Voyager, men det lod sig ikke uden videre gøre. Da Voyager passerede forbi Titan, viste det sig, at atmosfæren er så tæt og tyk, at den fuldstændig skjulte månens overflade for sondens kameraer.

Titan surfaceSelvom Voyagers snapshots ikke kunne afsløre, om Titan husede primitive livsformer, har de fleste forskere for længst droppet tankerne om liv på den store saturnmåne. Det skyldes først og fremmest, at den er for kold. Temperaturen på Titan sniger sig sjældent op over -180 grader, og det er simpelthen for barskt for de livsformer, vi kender.

 

Billedet er det første sonden Huygens sendte hjem efter dens landing
på Titans overflade i 2004. På overfladen fandt sonden spor efter flydende
metan, noget der lignede et floddelta og afrundede isklumper, der mindede
om sten ved en strandkant.

Oprindeligt var billedet i sort/hvid, farverne er lagt på efterfølgende.

 

Som et barndomsbillede af Jorden

Selvom der næppe er liv på Titan, er den iskolde måne stadig interessant. Forskerne mener nemlig, at den på mange måder minder om Jorden, som den så ud i dens tidlige barndom. På Titan kan rumforskere studere livets byggeklodser og de processer, der fandt sted på Jorden for flere milliarder år siden. På den måde kan vi måske alle sammen blive klogere på, hvordan livet opstod på vores egen planet.

Titan fortæller, hvordan livet opstod på Jorden

Mikroskopisk livFor godt fire milliarder år siden samlede livets byggesten på Jorden sig til primitivt liv. Men hvad fik de livløse molekyler til at sætte sig sammen og blive til liv?

Det spørgsmål er umuligt at besvare, hvis vi kun ser på Jorden selv, for på vores klode er sporene af livets opståen for længst blevet slettet.

Ved at tage til Titan, kan vi foretage en tidsrejse tilbage til dengang, livet opstod på Jorden. På den kolde, fjerne måne er der nemlig gang i mange af de processer, der såede spirerne til liv på Jorden.

Kulden får alting til at gå langsommere

På grund af den lave temperatur går alle processer på Titan meget langsommere. Det betyder, at de processer, som Jorden gennemgik for længe siden, finder sted på Titan i dag. For eksempel producerer Titans atmosfære de komplicerede kulbrinter, som vi ved er nødvendige for at tage det næste skridt mod livets opståen – nemlig proteinerne.

Impact1Kulbrinter er lange, organiske molekyler, som ikke kan undværes, når livets byggesten skal støbes. Metan –  eller naturgas - er den kulbrinte, der er allermest af i Titans tykke atmosfære.

Atmosfæren indeholder også en masse kvælstof og en lille smule vand. Begge dele er uundværlige for de livsformer, vi kender fra Jorden.

 

Vulkanudbrud, meteornedslag samt vind, vejr og livet selv har slettet
alle spor af Jordens tidlige historie, hvor livet opstod. Men sådan er det
ikke på Titan. Derfor kan vi lære meget om os selv ved at studere
Saturns største måne.

 

Endnu længere tilbage i tiden

De processer, der foregår på Titan i dag, fandt sted på Jorden for godt fire milliarder år siden. Men undersøgelser af Titan kan meget vel ende med at føre os endnu længere tilbage i tiden. Titan har nemlig været forskånet for de nedslag og vulkanudbrud, der har slettet meget af Jordens historie. Det betyder at månen meget vel kan gemme på spor af dens allertidligste barndom. De spor kan være med til at opklare, hvordan de afgørende kulbrinter er opstået på Titan og på Jorden.